Slimme cameramonitoring, drones, augmented reality… Er woedt een schokgolf van nieuwe technologie door de warehousingsector, die de manier waarop goederen in een magazijn worden opgeslagen en verscheept ingrijpend aan het veranderen is.

Een magazijnier die met een heftruck of een transpalletkarretje door het magazijn dendert, handmatig rekken afspeurt naar de juiste goederen en ze met brute mankracht aflevert in de laadplaats: het is een beeld dat misschien verdwijnt.

Nieuwe technologie in het zicht
In hun zoektocht naar de efficiëntste manier om goederen op te slaan en ze vervolgens naar hun doelbestemming te doen vertrekken, kijken logistieke bedrijven meer en meer naar nieuwe technologie. “Als er ergens een palletruimte leegstaat, moet je dat weten, en liefst à la minute”, zegt Joost Uwents, ceo van de Wolvertemse magazijnbouwer WDP.

Volautomatische IKEA
De eerste stap in die evolutie: robotisering, geraakte de afgelopen twee jaar in een stroomversnelling. Kijk bijvoorbeeld naar wat de Zweedse meubelgigant Ikea deed met zijn nieuwe vestiging in Hasselt. Het magazijn levert via transportbanden goederen rechtstreeks aan de winkel, vanuit een hoge silo waarin de stock zit.

 

Een mens moet om 17 uur stoppen, een machine niet – Joost Uwents

 

Compensatie voor inflexibiliteit
Hetzelfde geldt voor een volautomatisch distributiecentrum dat WDP in Londerzeel optrok voor de Duitse voedingsgroep Lantmännen-Unibake. Negen kranen met telescopische vorken en een pallet-transportsysteem stockeren de producten die in de productievestiging worden gemaakt rechtstreeks in het magazijn. “Automatisering van het warehouse compenseert voor de inflexibiliteit van menselijke arbeid”, zegt Uwents. “Een mens moet om 17 uur stoppen, een machine niet. Dat is de realiteit.”

Extra realiteit in magazijnen
Maar dat is nog maar het begin. Drones, bijvoorbeeld, helpen in het opmaken van de inventaris en de praktijk van ‘picking’: de juiste goederen uit het magazijn halen en klaarzetten voor vervoer. Augmented reality-toepassingen, zoals een slimme bril van Google of Vuzix, zetten bovendien een extra ‘laag’ op de fysieke goederen in het magazijn, en maken trends zichtbaar.

Meteen op het scherm
De Amerikaanse koerierdienst is die technologie momenteel aan het uitrollen in zijn wereldwijde vestigingen om aan vision picking te doen. Ieder opgeslagen pallet, iedere doos, geeft in de ‘bovenlaag’ aan wat zijn inhoud is. Met systemen van slimme camera’s wordt er aan heat mapping gedaan. Daarbij zijn lege palletplaatsen meteen nadat ze vrijkomen, te zien op het computerscherm van de magazijnier.

Handenvrij groeien
“Het belangrijkste voordeel van al die toepassingen is dat de magazijnmedewerker zijn handen vrij heeft”, zegt Steven Leemans, consultant voor de warehousingsector bij adviesbedrijf Delaware Consulting. “Dat maakt van het hele augmented reality- en Internet of Things-element een grote groeipool. De investering brengt meteen op in snelheid en foutloosheid.”

Minder arbeid, meer besturen
Al die nieuwe technologie zal de komende jaren ook een ingrijpende verandering brengen in de taak van de magazijnier, zegt Leemans. “Ik denk niet dat de job van een magazijnier bedreigd is, maar het wordt wel meer en meer een geschoolde betrekking. Ze moeten technologisch mee zijn, weten hoe een slimme bril of een rfid-chip werkt. Het wordt minder arbeid, meer de boel besturen.”

 

De job van een magazijnier is niet bedreigd, maar het wordt wel meer en meer een geschoolde betrekking – Steven Leemans

 

E-commerce zet druk op warehouses
De wereldwijde handel is het afgelopen decennia enorm toegenomen, ook in snelheid en dat speelt een belangrijke rol in de vereisten die er worden gesteld aan een modern warehouse. “Tot nog maar enkele jaren geleden werd er in de handel rekening gehouden met leveringstermijnen van twee tot drie dagen”, zegt Leemans. “Vandaag moet iets dat voor 16 uur besteld is, ’s anderendaags worden geleverd. Natuurlijk zet dat druk op een warehousing-operatie, die logistieke bedrijven vandaag verlichten met allerlei technologische oplossingen.”

Opslag in de hoogte
Nieuwe magazijnen worden, door toedoen van die technologisering, ook anders gebouwd. Ze gaan vandaag vooral meer in de hoogte. Ikea’s Hasseltse magazijn prangt 8.000 palletplaatsen in een silo van 23 meter met 11 stockageniveaus. Het magazijn van Lantmännen-Unibake in Londerzeel is 32 meter hoog, en is goed voor 28.500 palletplaatsen.

The sky is the limit?
“Maar we zien die verticalisering niet over de hele lijn doorbreken”, nuanceert Uwents. “Dertig meter is zowat het maximum. Hoger gaan dan dat levert weinig extra efficiëntie op. Vooral voor heel specifieke doeleinden, zoals diepgevroren producten, is het een doeltreffende oplossing: je wilt zo weinig mogelijk je magazijnmedewerkers in een koelruimte met temperaturen van -20 graden jagen.”